The Panama Canal Death Tolls

 Un equipaggio di "Uomini in polvere" delle Indie occidentali che trasportano 50 libbre. scatole di dinamite sulle loro teste.

Un equipaggio di “Uomini polvere” delle Indie occidentali che trasportano 50 lb. scatole di dinamite sulle loro teste.

Di Lydia M. Reid

L’effettiva costruzione del Canale di Panama, che, sconosciuta a molti, è stata effettuata in due fasi, ha portato in tutta una nuova serie di fattori nel calcolo del costo di costruzione di una meraviglia di ingegneria del tipo che è stato inaugurato nel 1914 nella piccola repubblica di Panama. La prima fase di costruzione conosciuta come il periodo francese durò dieci anni dal 1881-1889. Esso, così come il Periodo americano, 1904-1914, sarà ricordato per la sua audacia ma, più che per la sua audacia e innovazione ingegneristica, ricorderà l’enorme prezzo pagato nella vita umana.

Sulla scia del più costoso pezzo di ferrovia mai costruito in termini di vite umane, la ferrovia di Panama, il periodo francese della costruzione del Canale di Panama semplicemente portato avanti e ha evidenziato i pericoli derivanti dalla costruzione della ferrovia. La costruzione del Canale da parte della Compagnie Universelle du Canal Interocéanique francese è stata afflitta fin dall’inizio dai problemi inerenti alla costruzione di una struttura del suo genere in un paese tropicale. È stato detto che cinquecento vite sono state perse per ogni miglio (circa cinquanta miglia) della lunghezza del Canale, o un totale di 25.000 morti.

Le malattie tropicali inerenti al taglio attraverso una fitta giungla vergine e al lavoro nel clima unico caldo e umido di Panama, per non parlare del noioso attraverso un terreno isthmico particolarmente difficile per consentire l’unione dei due oceani sono stati i primi fattori nell’elevare i pedaggi di morte. C’è stato un periodo di tempo in cui Panama ha guadagnato la dubbia distinzione come un buco di parassiti tropicali e una” tomba dell’uomo bianco ” da cui ogni uomo bianco sano di mente dovrebbe stare alla larga. Malaria, Febbre gialla, dissenteria, tifo, dengue, per non parlare delle difficoltà di adattamento al caldo tropicale hanno avuto un grande tributo sulla vita delle poche anime resistenti dalla Francia e dalle isole caraibiche che hanno osato avventurarsi a Panama.

Il prezzo più grande è stato pagato dai lavoratori che sono venuti con i carichi di barche all’istmo per lavorare alla costruzione del corso d’acqua. Le disparità razziali, come vedremo, divennero un flagrante promemoria che ” Panama era quattro volte più mortale per l’uomo nero di quanto non fosse per il bianco.”I lavoratori neri, che erano generalmente delle Indie occidentali, se fossero sopravvissuti, ricorderebbero le molte cose meravigliose e utili della loro esperienza sul Canale. Durante le loro reminiscenze, tuttavia, ricordavano il “tremendo sforzo fisico e the la costante paura di essere uccisi”, poiché le loro morti riempivano le statistiche sulla mortalità con un ampio margine.

La morte per violenza era probabilmente più temuta della malattia poiché, in particolare durante il periodo francese, i deragliamenti dei treni, le cadute dai treni (auto sterrate ecc.), essendo schiacciato sotto terra e scivoli di fango, e soffocamento da gas nocivi era all’ordine del giorno. La morte improvvisa in troppi casi sarebbe stata probabilmente preferibile alla sopravvivenza dopo uno smembramento violento come conseguenza di essere intrappolati sotto le ruote di un treno e di una vita di dolore e sentimenti di inutilità.

Con l’ingresso degli americani nella costruzione del Canale nel 1904, la dipendenza degli Yankee dalla dinamite per spazzare via rapidamente strati di terreno e roccia dai tagli per ritagliare la rotta del canale, la possibilità sempre presente di essere fatta a pezzi divenne una nuova preoccupazione soprattutto per i lavoratori neri. Gli “uomini della polvere”, quelle anime estremamente audaci che trasportavano le migliaia di scatole di dinamite da cinquanta libbre sulla testa o sulle spalle, insieme agli uomini che perforavano i fori di carica nel lato di precipizi rocciosi erano spesso vittime di esplosioni accidentali o” premature”. La maggior parte degli uomini che hanno effettivamente gestito la dinamite e le scatole di carica, infatti, erano indiani neri occidentali come noterete nell’immagine del periodo e hanno pagato in modo sproporzionato qualsiasi mossa falsa o errore di tempistica da parte dei loro capi o colleghi di lavoro. Nel comprendere la natura della dinamite anche il “sudore” prodotto da questo materiale altamente instabile può provocare un’esplosione se non maneggiato con delicatezza.

Ci sono stati anche gli incidenti ferroviari orribili. Anche Gorgas stesso a un certo punto era preoccupato per il numero di vittime violente; erano “molto eccessivi” ha riconosciuto in particolare dal momento che tanti sono stati causati da incidenti ferroviari. Centinaia di uomini neri hanno perso la vita e l’arto in cadute dal movimento di auto sterrate e altri trasporti ferroviari in particolare nel movimento di spoil e uomini da e verso la più grande di tutte le sfide – Culebra Cut. Molti discendenti degli uomini d ” argento originali oggi sarà prontamente ammettere che Culebra Cut, nella sua interezza, dovrebbe essere considerato un cimitero su larga scala-un campo santo-per la quantità di vite delle Indie occidentali perse durante la costruzione.

Le corse continue dei treni della morte o funerari divennero leggendarie durante gli anni della costruzione del Canale. Il passaggio di routine di questi treni carichi di corpi di morti, per lo più operai delle Indie occidentali, che erano morti durante il lavoro, era uno spettacolo triste per i sopravvissuti che guardavano con cupo riconoscimento di coloro che, solo poco tempo prima, avevano lavorato al loro fianco. I treni funebri trasportavano il defunto a Colon durante i loro giri di raccolta fuori dall’Impero (Culebra).

“Da Colon la Panama Railroad correva regolarmente treni funebri a Monkey Hill ogni mattina.””Oltre a Panama,” S. W. Plume avrebbe ricordato nella sua memorabile testimonianza, ” era lo stesso modo-seppellire, seppellire, seppellire, correre due, tre e quattro treni al giorno con morti negri Giamaica tutto il time…It non importava alcuna differenza se fossero neri o bianchi, per vedere il modo in cui sono morti lì. Sono morti come animali.”*

Ciò che il mondo non avrebbe mai immaginato sarebbero state le migliaia di corpi fatti a pezzi o sepolti sotto scivoli di fango e roccia che non sono mai stati recuperati dagli equipaggi di soccorso e di pulizia che hanno setacciato i siti dopo le esplosioni e gli scivoli mortali. C’erano anche i ” malati che non sono mai arrivati in ospedale – per la stragrande maggioranza che è – la fine era spesso ancora più raccapricciante.”

“L’accusa secondo cui” i lavoratori neri venivano a volte smaltiti nelle discariche – semplicemente rotolati giù da un argine, poi sepolti sotto diverse tonnellate di bottino”, appare in diversi resoconti ed è indubbiamente basata sui fatti.”**

I numeri offerti nei nostri conti storici moderni sembrano rappresentare solo un dettaglio minore nel calcolo del costo di modernizzare il nostro attuale mondo tecnologico, eppure sono solo un assaggio del grande prezzo pagato dai nostri antenati neri dei Caraibi. Si stima che 22.000 operai morirono tra il 1881 e il 1889, il periodo francese, e il bilancio delle vittime americane fu ufficialmente di 5.609, portando il costo umano totale stimato a 27.609. Tuttavia, il nostro mondo di oggi è in debito con un numero infinitamente maggiore di uomini che hanno sfidato le difficoltà e i pericoli di lavorare alla costruzione del Canale di Panama.

Citato dal Sentiero tra i mari – la creazione del Canale di Panama 1970-1914, di David McCullough, * pagina 173, * * pagina 173

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