The Panama Canal Death Tolls

 Una tripulación de "Hombres de Pólvora" de las Indias Occidentales que transportan 50 lb. cajas de dinamita en sus cabezas.

Una tripulación de «Hombres de pólvora» de las Indias Occidentales que transportan 50 lb. cajas de dinamita en sus cabezas.

De Lydia M. Reid

La construcción real del Canal de Panamá que, desconocida para muchos, se llevó a cabo en dos fases, trajo una serie de factores completamente nuevos para calcular el costo de construir una maravilla de ingeniería del tipo que se inauguró en 1914 en la pequeña república de Panamá. La primera fase de construcción, conocida como el Período francés, duró diez años, de 1881 a 1889. Este, así como el Período estadounidense, 1904-1914, será recordado por su audacia, pero, más que por su audacia e innovación en ingeniería, recordará el enorme precio pagado en la vida humana.

En los talones de la vía férrea más costosa jamás construida en términos de vidas humanas, El Ferrocarril de Panamá, el Período francés de la construcción del Canal de Panamá simplemente continuó y destacó los peligros de la construcción del Ferrocarril. La construcción del Canal por la Compañía francesa Universelle du Canal Interocéanique estuvo plagada desde el principio de los problemas inherentes a la construcción de una estructura de este tipo en un país tropical. Se ha dicho que se perdieron quinientas vidas por cada milla (unas cincuenta millas) de la longitud del Canal, o un total de 25.000 muertes.

Las enfermedades tropicales inherentes a cortar a través de la selva densa y virgen, y trabajar en el clima excepcionalmente cálido y húmedo de Panamá, sin mencionar la perforación a través de un terreno istmico particularmente difícil para permitir la unión de los dos océanos, fueron los primeros factores en elevar el número de muertos. Hubo un período de tiempo en que Panamá obtuvo la dudosa distinción de ser un agujero de plaga tropical y una «tumba de hombre blanco» de la que cualquier hombre blanco en su sano juicio debería alejarse. La malaria, la Fiebre Amarilla, la disentería, la fiebre tifoidea, el dengue, sin mencionar las dificultades para adaptarse al calor tropical, cobraron un gran precio en las vidas de las pocas almas resistentes de Francia y las islas del Caribe que se atrevieron a aventurarse a Panamá.

El precio más alto fue pagado por los trabajadores que llegaron en botes cargados al istmo para trabajar en la construcción de la vía fluvial. Las disparidades raciales, como veremos, se convirtieron en un recordatorio flagrante de que » Panamá era cuatro veces más mortal para el hombre negro que para el blanco.»Los trabajadores negros, que en general eran de las Indias Occidentales, si sobrevivían, recordarían las muchas cosas maravillosas y valiosas de su experiencia en el Canal. A lo largo de sus reminiscencias, sin embargo, recordaban el «tremendo esfuerzo físico y the el miedo constante de ser asesinados», ya que sus muertes llenaban las estadísticas de muertes por un gran margen.

La muerte por violencia era probablemente incluso más temida que la enfermedad, ya que, particularmente durante el período francés, descarrilamientos de trenes, caídas de trenes (coches de tierra, etc.).), ser aplastado bajo deslizamientos de tierra y lodo, y asfixiarse por gases nocivos era algo común. La muerte súbita en demasiados casos probablemente habría sido preferible a la supervivencia después de un desmembramiento violento como consecuencia de haber sido atrapado bajo las ruedas de un tren y una vida de dolor y sentimientos de inutilidad.

Con la entrada de los estadounidenses en la construcción del Canal en 1904, la dependencia de los yanquis de la dinamita para eliminar rápidamente capas de tierra y roca de los Cortes para tallar la ruta del Canal, la posibilidad siempre presente de ser volada en pedazos se convirtió en una nueva preocupación, especialmente para los trabajadores negros. Los «hombres de la pólvora», esas almas extremadamente audaces que transportaban las miles de cajas de cincuenta libras de dinamita en sus cabezas u hombros, junto con los hombres que perforaban los agujeros de carga en el lado de los precipicios rocosos, a menudo eran víctimas de explosiones accidentales o» prematuras». La mayoría de los hombres que en realidad manejaron la dinamita y las cajas de carga, de hecho, eran negros de las Indias Occidentales, como notarán en la imagen del período, y pagaron desproporcionadamente cualquier movimiento en falso o error en el tiempo por parte de sus jefes o compañeros de trabajo. Al comprender la naturaleza de la dinamita, incluso el «sudor» producido por este material altamente inestable puede provocar una explosión si no se maneja con delicadeza.

También hubo los espantosos accidentes ferroviarios. Incluso el propio Gorgas en un momento estaba preocupado por el número de muertes violentas; eran» muy excesivos», reconoció, especialmente porque muchos fueron causados por accidentes ferroviarios. Cientos de hombres negros perdieron la vida y la integridad física en caídas al mover carros de tierra y otros transportes ferroviarios, particularmente al mover escombros y hombres hacia y desde el mayor de todos los desafíos: Corte Culebra. Muchos descendientes de los Hombres de Plata originales de hoy admitirán fácilmente que el Corte Culebra, en su totalidad, debe considerarse un cementerio a gran escala, un campo santo, por la cantidad de vidas perdidas en las Indias Occidentales durante la construcción.

Los continuos recorridos de los trenes mortuorios o funerarios se convirtieron en legendarios durante los años de construcción del Canal. El paso rutinario de estos trenes cargados de cadáveres, en su mayoría obreros de las Indias Occidentales, que habían muerto en el trabajo, fue un espectáculo triste para los sobrevivientes que miraban con sombrío reconocimiento a aquellos que, poco antes, habían trabajado a su lado. Los trenes funerarios llevaban a los difuntos a Colón en sus rondas de recogida fuera de Empire (Culebra).

«Desde Colón, el Panama Railroad llevaba trenes funerarios regulares a Monkey Hill cada mañana.»»A Panamá», recordaría S. W. Plume en su memorable testimonio, » fue de la misma manera: enterrar, enterrar, enterrar, correr dos, tres y cuatro trenes al día con negros jamaicanos muertos, todos los time…It no importaba la diferencia si eran blancos o negros, para ver la forma en que murieron allí. Murieron como animales.»*

Lo que el mundo nunca imaginó serían los miles de cuerpos volados en pedazos o enterrados bajo deslizamientos de barro y rocas que nunca fueron recuperados por los equipos de rescate y limpieza que peinaron los sitios después de las explosiones y deslizamientos mortales. También estaban los » enfermos que nunca llegaron al hospital – para la gran mayoría es decir-el final era con frecuencia aún más horripilante.»

«La acusación de que» a veces se eliminaba a los trabajadores negros en los vertederos, simplemente derribados por un terraplén, y luego enterrados debajo de varias toneladas de escombros», aparece en varios relatos y sin duda se basa en hechos.»**

Los números que se ofrecen en nuestros relatos históricos modernos parecen representar solo un detalle menor en el cálculo del costo de modernizar nuestro mundo tecnológico actual, y sin embargo son solo un atisbo del gran precio pagado por nuestros antepasados negros del Caribe. Se estima que 22.000 trabajadores murieron entre 1881 y 1889, el período francés, y el número de muertos en Estados Unidos fue oficialmente de 5.609, lo que elevó el costo humano total estimado a 27.609. Sin embargo, nuestro mundo de hoy está en deuda con un número infinitamente mayor de hombres que se enfrentaron a las dificultades y peligros de trabajar en la construcción del Canal de Panamá.

Citado de El Camino entre los Mares – la Creación del Canal de Panamá 1970-1914, por David McCullough, * página 173, * * página 173

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